Creando las condiciones para la innovación sostenible

Aquí hay algunas investigaciones nuevas sobre innovación y una publicación invitada de Rich Wellins, Ph,D., vicepresidente senior de Development Dimensions International (DDI):

El año pasado, la innovación pasó a ocupar un lugar destacado en la agenda empresarial. Una vez superada la recesión, las corporaciones se están volviendo a centrar en buscar nuevas formas de crecer. Parece que no pasa un día sin que los principales medios escriban (o difundan) historias sobre innovación. Y se ha convertido en algo más que un imperativo para nuestras corporaciones: se ha convertido en una cuestión de orgullo nacional… o no. Algunas investigaciones muestran que Estados Unidos está perdiendo su ventaja innovadora frente a las economías emergentes. China, por ejemplo, está invirtiendo una gran cantidad de fondos estatales en programas, inversiones y tecnología que fomentan la innovación. Recién regresando de Singapur a mediados de noviembre, leí un artículo en Los tiempos del estrecho donde el director ejecutivo de IDEO, una empresa líder en consultoría de innovación, culpa de la falta de progreso de Singapur al liderazgo en aversión al riesgo. En su opinión, el énfasis en contar con KPI (indicadores clave de rendimiento) para casi todo estaba «cortando el aliento a la innovación».

La cuestión que queremos abordar aquí es el papel del liderazgo en la innovación. Al hablar sobre el tema en todo el mundo, a menudo pregunto al público si el papel del liderazgo es innovar. La respuesta suele ser no, sino fomentar una cultura de innovación. Están parcialmente equivocados. Es difícil imaginar una organización con un equipo de líderes que no sean innovadores (¡una palabra nueva!). Imagínese Apple sin Steve Jobs. Acabo de entrevistar a Carlos Goshen, director ejecutivo de Nissan. Él está liderando el avance de la tecnología de cero emisiones.

Pero tienen razón en que la innovación no puede florecer sin que los líderes creen las condiciones para que esto suceda. Desde las almohadillas adhesivas 3-M hasta el sistema de afeitado Five Blade de Gillett, la mayoría de las ideas nuevas no se originan desde arriba. El tipo de líder que puede crear el ambiente adecuado es parte de la «personalidad». La aversión al riesgo, la falta de receptividad a la retroalimentación y la arrogancia no son el tipo de patrones de personalidad que necesitamos en los líderes de innovación. Sin embargo, nuestra creencia es que también puede ser una habilidad. Los líderes en innovación deben inspirar curiosidad, desafiar constantemente el status quo, crear la libertad para explorar y experimentar y, finalmente, ayudar a impulsar la ejecución de las nuevas ideas más prometedoras.

En un nuevo informe de investigación, “Creando las condiciones para la innovación sostenible”, (nota de Dan: es un archivo grande, por lo que también puedes hojear el resumen ejecutivo aquí) recientemente pedimos a 513 líderes de todo el mundo que calificaran su propio nivel de habilidades en 20 comportamientos de innovación distintos. Si les creen a estos líderes, no tenemos nada de qué preocuparnos. La mayoría de los líderes sienten que son muy buenos en:

• Instar a sus empleados a permanecer cerca de sus clientes.

• Estar abierto a nuevas ideas de sus empleados.

• Patrocinar frecuentemente actividades de intercambio de ideas con sus equipos.

• Ayude a los empleados a aprender de los errores y fracasos.

Pero antes de que nos pongamos demasiado contentos, se pinta un panorama totalmente diferente cuando les hacemos a 514 empleados las mismas preguntas sobre sus líderes. En casi cada uno de los 20 ítems existe una brecha de acuerdo entre líderes y empleados del 20-30%. En otras palabras, la mayoría de los empleados sienten que sus líderes no están haciendo un buen trabajo a la hora de inspirar una cultura de innovación.

Hay un final feliz para esta historia. Si bien puede ser complicado, pero no imposible, enseñar a los líderes a ser más innovadores, es probable que podamos desarrollar las habilidades para convertirlos en transformadores de la cultura de la innovación. Podemos enseñar a los líderes cómo ayudar a sus empleados a aprender de los errores. Podemos enseñar a los líderes una amplia gama de técnicas para fomentar la generación y evaluación de nuevas ideas. Podemos enseñar a los líderes cómo reforzar y reconocer la innovación ascendente. Si las corporaciones logran que todos los líderes utilicen estas habilidades, su tasa de éxito en innovación se disparará. Y, si logramos que todos los líderes de nuestras respectivas economías utilicen estas habilidades, probablemente será una fuente duradera de ventaja competitiva nacional.

Rich Wellins, Ph.D. es vicepresidente senior de Dimensiones del Desarrollo Internacional (DDI) y es experto en desarrollo de liderazgo, compromiso de los empleados y gestión del talento. Es responsable del lanzamiento de nuevos productos y servicios de DDI, de dirigir el Centro de Investigación del Comportamiento Aplicado (CABER) de DDI y sus principales proyectos de investigación y de desarrollar y ejecutar la estrategia de marketing global de DDI.